Pantera nebulosa

La Pantera nebulosa está en peligro de extinción

Nombre científico: Neofelis nebulosa

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La pantera nebulosa es un feudo intermedio entre las grandes especies del género Panthera (león, tigre, pantera, etc.) y los gatos y linces del género Felis. De los grandes felinos le separa la existencia de un rígido hueso hioides en su apáralo vocal, que le impide rugir.

De los pequeños, su postura de descanso, con las patas delanteras extendidas y la cola estirada hacia atrás. El etólogo Leyhausen, gran estudioso de los félidos de la escuela de Lorentz, fue el primero que consideró el Neofelis como un género aparte, incluyendo entonces (1979) también al tigre.

Aunque este último se incluye hoy en el género Panthera, Leyhausen no iba mal encaminado, ya que, consideraciones etológicas aparte, las marcas o «nubes» que la pantera nebulosa tiene en los hombros y dorso son más oscuras en los márgenes posteriores que en los anteriores, lo que sugiere que las rayas evolucionaron a partir de manchas o pintas.

La pantera nebulosa es un animal de complexión robusta, con las patas bastante cortas y una cola muy larga. Sus caninos superiores, más largos que los de los restantes félidos, los utiliza, junto con los incisivos, para desgarrar la carne de la presa tirando la cabeza hacia atrás.

Hasta hace poco se consideraba que la pantera nebulosa era un felino casi exclusivamente arbóreo, que pasaba su vida en la bóveda de la selva. Sus principales presas eran, según esta teoría, monos, ardillas y aves, a los que mataba de un zarpazo con sus anchas manazas en forma de cuchara. También se creía que, para cazar sus presas terrestres preferidas, cervatos y jabalíes, utilizaba una técnica exclusiva que consistía en saltar sobre ellas desde la rama en que estaba colgada.

Pero investigaciones más recientes sugieren que los hábitos de la pantera nebulosa son mucho más terrestres y diurnos de lo que se había creído hasta ahora. Incluso algunos autores afirman que casi siempre camina por el suelo del bosque para desplazarse y que prácticamente sólo utiliza los árboles para descansar o dormir. Estas observaciones explicarían que la pantera nebulosa a veces capture presas terrestres —cabras, jóvenes zebús y búfalos e incluso puercoespines— en puntos bastante alejados de las extensiones selváticas que constituyen su habitat.

Sin embargo, este felino es un excelente trepador, capaz de bajar por el tronco de un árbol boca abajo y de encaramarse por las ramas para colgarse de ellas patas arriba mientras espera a su presa para arrojarse sobre ella.

Los detalles de su reproducción sólo se conocen por los ejemplares cautivos. Tras un período de gestación de 86 a 93 días, la hembra pare de una a cinco crías, casi siempre dos. ciegas y completamente desvalidas. Abren los ojos a los diez o doce días y empiezan a tomar alimento sólido a las diez semanas y media. Su coloración difiere bastante de la de los adultos hasta los seis meses de edad, porque las grandes manchas laterales son oscuras. La longevidad de la especie en cautividad es de diecisiete años.

La mayoría de los ejemplares cautivos muestran un temperamento muy dócil y aprecian las caricias de sus cuidadores. Sin embargo, los individuos salvajes son muy recelosos y por ello, además de su extraordinaria capacidad para el camuflaje, la especie ha sido muy poco estudiada. No se dispone de ninguna información sobre su vida social.

En 1978 la pantera nebulosa fue clasificada como vulnerable por la UICN y la CITES la incluye en el Apéndice 1. El principal problema es la desaparición de su habitat forestal en aras de la agricultura. En algunas zonas la especie ha sido objeto de una caza intensiva por su bello pelaje. Es posible que haya desaparecido de la isla de Hainan, y en Taiwan, donde forma una subespecie distinta de cola más corta (N. nebulosa brachyurus), no hay sido observada desde 1983. aunque es muy probable que habite en las partes más inaccesibles de la Cordillera Central.

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