Numbat

El Numbat está en peligro de extinción

Nombre científico: Myrmecobius fasciatus

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El numbat es el marsupial de colores más bellos. La mitad anterior de su cuerpo, cubierta de un delicado pelaje marrón rojizo, salpicado de pelos blancos, contrasta con la mitad posterior de franjas blancas y negras transversales que van haciéndose progresivamente más anchas y definidas hacia la cola. La cabeza, muy estilizada, tiene el perfil acentuado por dos franjas muy destacadas, negras bordeadas de blanco, que se extienden desde la base de cada oreja hasta el hocico negro azabache. Suele llevar la cola arqueada hacia arriba, con el pelo encrespado y erecto como si fuera un cepillo de limpiar botellas.

Es probable que las franjas de su pelaje le ayuden a ocultarse entre el «bush» o monte bajo australiano (coloración dis-ruptiva, como la que protege a los felinos entre la espesura), porque el numbat es uno de los pocos marsupiales australianos de costumbres diurnas.

Este animal de unos 40 cm de largo, incluida la cola, es el único miembro de una familia, la de los mirmecóbidos. estrechamente relacionada con los dasiúridos.

Es un animal mirmecófago, que se alimenta exclusivamente de termitas. En Australia también recibe el nombre de hormiguero listado (el nombre del género, Myrmecobius, significa «que vive de hormigas»).

Como la mayoría de mamíferos especializados en la captura de termitas u hormigas —«osos» hormigueros, pangolines, etc.— tiene una lengua muy larga y delgada, casi tan grande como la mitad de su cuerpo, lubricada con un líquido pegajoso. Para capturar las termitas utiliza su larguísima lengua, que proyecta dentro y fuera de la galería como un aguijón.

En el SO de Australia, donde está situado su último reducto, el numbat suele frecuentar el bosque de wandoo (Eucalyptus wandoo). cuyos árboles más maduros son atacados por las termitas antes de que mueran. El suelo de este bosque casi uniespecífico está literalmente tapizado de troncos caídos, en su mayoría huecos y plagados de termitas, que no sólo le brindan el alimento, sino también cobijo.

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El numbat pasa la mayor parte del tiempo buscando comida. En su incesante búsqueda va de un lugar a otro, revolviendo y olfateando el suelo y los troncos caídos. Cuando, con su agudísimo olfato, localiza algún termitero unos pocos centímetros por debajo del suelo, se sienta sobre sus patas y excava rápidamente con sus poderosas manos provistas de uñas. Su larga lengua se encarga del resto, ya que el numbat no mastica, por lo que. de vez en cuando, también se traga algunos granos de arena y hormigas.

Entre enero y mayo la hembra, desprovista de bolsa, pare cuatro crías que se agarran a sus pezones. En julio o agosto las deja en una madriguera, donde las amamanta durante la noche. Los jóvenes se dispersan en diciembre, cuando empieza el verano, aunque en octubre su alimentación ya se basa exclusivamente en termitas.

Fuera de la estación de cría los numbats se refugian en estrechos troncos vacíos en los que maniobran con una agilidad sorprendente; si se les acosa cuando están escondidos, emiten un sonido que recuerda el silbido de una caldera de vapor. Es casi imposible sacarlos de su refugio, porque inflan la parte anterior del cuerpo de tal modo que ésta queda adherida como un tapón casi hermético a la superficie interna del tronco.

El numbat, que no teme al hombre, podía ser observado en los años 60 desde el automóvil en los bosques estatales, a no mucha distancia de Perth. Entonces era aún un animal habitual en gran parte del SO de Australia, pero ya había desaparecido del SE y centro del continente. También existía entonces, aunque en número mucho más reducido, una subes-pecie de coloración más rojiza, hoy extinguida (M. f. rufus), en el N del estado de Australia del Sur.

En la actualidad el numbat es una especie en peligro de extinción, confinada en unos pocos bosques de eucaliptus wan-doo en el extremo SO de Australia Occidental. Las poblaciones remanentes son muy pequeñas y están excesivamente separadas unas de otras. Por ello se está intentando establecer una colonia de reproducción para propagar nuevas poblaciones naturales o potenciar las actualmente existentes.

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