Gimnobelídeo

El Gimnobelídeo está en peligro de extinción

Nombre científico: Gymnobelideus leadbeateri

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El gimnobelídeo, o possum de Leadbeater como es denominado por los australianos, es, por la larga y accidentada historia de su descubrimiento científico, el oposum más notable de Australia. Aunque carece de membrana planeadora característica de otras especies de la familia, su pelaje gris perla con una llamativa raya negra que recorre el dorso y su cola estrecha y tupida le dan una apariencia inconfundible y muy atractiva. Recuerda vagamente al lirón gris europeo.

Sin embargo, cuando los inspectores de fauna del Museo Nacional de Victoria observaron por primera vez, en unos montes propiedad del estado, este pequeño marsupial de ojos brillantes que brincaba con agilidad entre la maleza del bosque pensaron que se trataba de un petauro del azúcar, la especie le marsupiales planeadores más difundida de Australia Pero fue suficiente una observación más detenida de otro ejemplar a la luz de los faros, ya bien entrada la noche, para que cayeran en la cuenta de que habían descubierto, en 1961 el Gimnobelídeo.

La historia de este raro marsupial comienza en 1867 cuando el profesor Fredenck McCoy de Melbourne identificó por primera vez dos ejemplares disecados de una nueva especie procedente del valle del río Bass, en Victoria. McCoy disponía de una información ecológica muy escasa -que el animal vivía entre la maleza a orillas del río— y se limitó a describirlo clasificarlo y darle un nombre científico.

En los años siguientes sólo se capturaron otros dos ejemplares, pero, como los dos primeros, habían sido disecados por particulares. En 1921 se llegó a la conclusión de que la destrucción del bosque y la maleza xerofítica del valle del Bass habían provocado la extinción de la especie. Pero en 1931 renació la esperanza de su existencia cuando el conservador de mamíferos del Museo Nacional de Victoria descubrió, al observar con más detenimiento la colección de animales disecados, que un espécimen de gimnobelídeo había sido capturado en el monte Wills, a muchas millas del río Bass, al NO del estado. Como consecuencia de este descubrimiento, el zoólogo inició una búsqueda tan extensiva como infructuosa al E de Victoria.

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La segunda oportunidad no llegó hasta 1961. Como ya hemos dicho, ésta fue más fructífera, ya que supuso el redescubrimiento del gimnobelídeo en el turístico valle de Cumberland, a 110 km de Melbourne.

Las búsquedas posteriores al redescubrimiento también fueron fructíferas y la especie fue localizada en unos 40 lugares distintos, en un área de 400 millas cuadradas situada al SE de Marysville. Esta zona ocupa las tierras altas del centro del estado de Victoria y está cubierta por densos bosques con predominio del majestuoso Eucalyptus regnans. Las costumbres nocturnas del gimnobelídeo explican por qué no se había descubierto hasta entonces: durante el día el animal se cobija en una rama hueca para dormir y es casi imposible observarlo.

Pronto se conocieron muchos detalles de la biología del gimnobelídeo: es el único miembro monógamo de la familia; las hembras construyen grandes nidos en los árboles huecos y defienden el territorio circundante frente a otras hembras, ayudadas por los machos consortes; como el petauro del azúcar (y las otras tres especies de petauros), se alimenta principalmente de resinas de eucaliptos, haciendo muescas en su corteza para aumentar la producción de exudado.

También se descubrió que la especie era bastante numerosa en algunos lugares, especialmente en Tommy’s Bend, donde existía una floreciente colonia. Pero el gimnobelídeo, hoy mascota del estado de Victoria, está amenazado de nuevo a causa de la tala del bosque y de la desaparición de los grandes árboles en los que anida.

Otra especie en peligro de extinción, taxonómicamente próxima al gimnobelídeo, es el falangero pigmeo de Broom (Burramys parvus). Este miembro de la familia de los burrámidos fue descubierto en estado fósil setenta años antes de la primera observación de un ejemplar vivo de la especie. Se alimenta de semillas, frutas e insectos y ni siquiera prueba, como las otras especies del grupo, el néctar y el polen.

La amenaza, en el caso del falangero pigmeo de Broom, reside en el desarrollo de estaciones de esquí y otras instalaciones turísticas en las Snowy Mountains, al SE de Australia.

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